Quando Jacqueline Bouvier desceu o corredor para se casar com John F. Kennedy na Igreja de Santa Maria em Newport, Rhode Island, ela usou um vestido branco requintado. Ele tinha um decote em retrato e uma saia bufante com detalhes lindos e intrincados que entraram para a história como um dos vestidos de noiva mais icônicos de todos os tempos. Melissa Locker, Southern Living

Sim eu conheço.

A citação acima é sobre Jacqueline Bouvier e o vestido de noiva que ela usou em 1953 aqui quando se casou com John F. Kennedy. No entanto, Jacqueline, nem seu “vestido de noiva icônico” estão na foto.
Há uma razão para isso. A história não é sobre ela.

Mas olhe novamente para a foto e concentre-se na mulher negra.
Esta história é sobre ela.

Ela é a estilista altamente qualificada que criou o vestido de noiva que Jacqueline usou, algumas dicas de como os usados ​​por sua festa de noiva. Ela também é uma mulher negra que nunca recebeu crédito por seu design enquanto estava viva. Sidenote: “Oh, as coisas injustas que aconteceram às pessoas simplesmente por causa da construção social da raça”. Ahem.

O que aconteceu foi isso

De acordo com a pesquisa reunida por Christoper Anderson para seu livro Jack and Jackie: Portrait of an American Marriage. Quando Jacqueline Kennedy foi questionada sobre quem fez seu vestido de noiva icônico. Sua mera resposta foi “uma mulher de cor”. Isso é tudo. Não haveria publicidade gratuita para apoiar as incríveis habilidades de moda e negócios da “mulher de cor” no relógio de Jacqueline. Não em 1953.

Contudo. A “mulher de cor” inconseqüentemente referida pela esposa do futuro presidente era ninguém menos que Ann Cole Lowe. Uma mulher negra cuja missão pessoal simples de fazer vestidos bonitos e dar Presentes a levou do Alabama até o círculo da alta sociedade de Nova York. Onde a exclusividade se tornou sua marca registrada lendária.
Em entrevista à revista Ebony de dezembro de 1966, intitulada “Dean of American Designers”. Ann Cole Lowe descreveu sua paixão e seu sucesso.

Todo o prazer que tive, devo à minha costura. Eu gosto tanto, gostaria de ser fisicamente capaz de fazer todo o trabalho sozinho … Eu costumava produzir uma média de 1.000 vestidos por ano, tinha uma equipe de 35 pessoas e ganhava $ 300,00 anualmente. ”

Isso não foi pouca coisa para uma mulher negra do Alabama naquela época. As habilidades de designer e esforços empreendedores de Ann Cole Lowe foram aplaudidos. No entanto, apesar deles, ela nunca ganhou amplo reconhecimento como uma grande designer até muitos anos após sua morte.

Hoje, as exibições de seus vestidos podem ser encontradas no Museu Nacional Smithsonian de História e Cultura Afro-Americana e no MET (clique no link para ver alguns dos designs de Ann no MET).

Os anos de fundação; Ann Cole Lowe tinha apenas duas gerações removidas da escravidão
Em 1989, Ann Lowe nasceu em Clayton, Alabama. Ela era neta de uma mulher mestiça chamada Georgia Tompkins, cuja mãe era uma costureira escravizada e altamente habilidosa. Seu bisavô era o dono da plantação White. Georgia ensinou sua filha (Janey Lowe) e sua neta, Ann, a se tornarem costureiras habilidosas para “mulheres brancas da sociedade no Alabama”.

De acordo com Rachel Elspeth Gross em seu artigo Haute History: Ann Cole Lowe, o olho de Ann para o design começou cedo.

Desde a infância, ela tinha habilidades inerentes. Há histórias de que ela criava lindas flores de tecido quando tinha apenas 6 anos, elementos decorativos que se tornariam uma de suas assinaturas, detalhes que levavam as mulheres a implorar por seu trabalho.

Sua mãe, Janey Lowe, morreu quando Ann tinha 16 anos. Antes de sua morte, ela foi contratada para fazer “… 4 vestidos para a primeira-dama do Alabama, Elizabeth Kirman O’Neal.” Ann Lowe, apesar de suportar a tristeza pela morte prematura de sua mãe, completou o pedido e cumpriu a comissão de sua mãe.

Educação formalizada

Em 1917, Ann Lowe, apoiada e incentivada por seu empregador, mudou-se para Nova York com seu filho para estudar no S.T. Escola de Design Taylor. Sua chegada à escola foi indesejável quando se descobriu que ela era negra. O diretor da escola a encorajou a sair, mas Anne recusou. Ela foi então autorizada a ficar com base em uma condição, Anne “… teve que assistir às aulas sozinha, separada dos alunos brancos”.

Mesmo assim,

Ironicamente, seus projetos eram frequentemente considerados exemplos nas mesmas aulas que ela era proibida de frequentar, e ela concluiu com êxito seu programa de design de dois anos na metade do tempo. – Julia Chance, The Root

Empreendedorismo

Depois de terminar os estudos, Ann voltou para a Flórida abrindo “Annie Cohen”, seu primeiro salão de costura. Com o tempo, ela teve que contratar mais de 18 costureiras para atender a demanda por seus designs. Ela atendia à elite social e dizia-se: “Se houvesse um caso formal, você morava em Tampa no início dos anos 1920 e, se pudesse pagar, você queria uma‘ Annie Cohen ”.

Anne uma vez foi citada como tendo dito,

“Eu amo minhas roupas … e sou muito específico sobre quem as usa. Não estou interessado em costurar para a sociedade de café ou alpinistas sociais. Eu não cuido de Mary e Sue. Costuro para as famílias do Cadastro Social. ”
Depois de economizar $ 20.000 em seu salão de beleza Annie Cohen. Ann Cole Lowe voltou para Nova York em 1928. A Grande Depressão começou logo depois que ela voltou. No entanto, as habilidades de Ann permitiram que ela fosse um ganha-pão suficiente para sua família.

Durante esse tempo, ela desenhou e costurou para marcas de prestígio como A.F. Chantilly e Sonia Gowns. Ela também trabalhou em comissões para várias lojas de departamento, incluindo; Bendel, Neiman Marcus e Sakes Fifth Avenue.

Ann Cole Lowe abriu sua primeira loja de vestidos no Harlem, Nova York em 1950, chamada Ann Lowe’s Gowns. E em 1968 ela abriu sua segunda loja em Nova York na Manhattans Madison Avenue chamada Ann Lowe’s Originals. Esse empreendimento fez dela a primeira afro-americana a abrir um negócio no varejo de alto padrão.
Clientela da alta sociedade

Após a guerra, a carreira de Anne foi catapultada. Isso aconteceu porque as ricas elites sociais da América estavam prontas para retornar às suas formas anteriores de recreação e entretenimento. Isso incluía ir à ópera e ao teatro. Bem como os vários eventos de gala da alta sociedade aos quais estavam acostumados.

O desejo de serem vistos como os “mais bem vestidos” os levou diretamente a Ann Cole Lowe. E por ser adepta do atendimento a clientes da alta sociedade desde a infância. Ann foi equipada com o talento e a experiência de vida para fazer seu nome na alta sociedade de Nova York.

Ann logo se tornou procurada por suas habilidades de desenho de vestidos da moda. Bem como para ela os preços mais baixos do que o de mercado, que eventualmente seriam a causa de desafios financeiros futuros. Esta combinação de fatores é como ela estabeleceu relacionamentos com seus clientes de sangue azul de escalão superior que duraram por gerações. Sua lista de clientes incluía famílias como:

du Ponts
Roosevelts
Rockerfellers
Whitneys
Postagens
Bouviers
Auchinclosses

Então, por que Ann Lowe não recebeu amplo reconhecimento fora dos círculos da alta sociedade?
Um artigo no Saturday Evening Post de 1966 referiu-se a Ann como o “segredo mais bem guardado da sociedade”. Isso acontecia porque muitos de seus clientes da alta sociedade mantinham silêncio sobre seus negócios. Acredita-se que eles não queriam que os outros soubessem que eles usavam vestidos baratos (de acordo com os padrões das pessoas ricas) feitos por um estilista afro-americano que rivalizava com os vestidos da Dior de Paris.

Prejudicial para Lowe, seus clientes de sangue azul não apenas negaram dar-lhe o crédito devido pelos vestidos elegantes que ela desenhou para eles. Freqüentemente, também a pressionavam a aceitar menos dinheiro por seu brilhante trabalho. Seu filho, Arthur, que mais tarde se tornou seu parceiro de negócios e gerenciava os livros, foi citado como sendo aquele que “impediu sua mãe de fechar negócios com clientes que podiam facilmente pagar preços razoáveis”.

De acordo com Rachel Elspeth Gross, no artigo da revista The Vintage Woman intitulado Haute History: Ann Cole Lowe. Ela escreve,
Os clientes estavam constantemente tentando falar para baixo os preços, percebendo que poderiam trabalhar no mesmo nível da Parisian Couture por centavos de dólar. Mesmo no auge dos negócios, as margens em que Lowe operava eram assustadoras.

Em outras palavras,

Eles queriam parecer um milhão de dólares, mas não queriam pagar por isso.
Eles queriam ter acesso total à mulher negra que poderia fazer isso acontecer para eles.
Eles entenderam que a maneira como podiam fazer as duas coisas era manter o nome dela na boca.

Nenhuma dessas coisas ajudou seu negócio a crescer fora de seus círculos ou deu-lhe reconhecimento internacional como uma grande estilista. Graças à New York Age, uma publicação afro-americana líder agora extinta, e à revista Ebony. Pelo menos a comunidade negra teve a oportunidade de saber quem ela era enquanto estava viva. Embora a maioria dos negros na época provavelmente não pudesse pagar seus vestidos.

Os anos finais de Ann foram atormentados por perdas e desafios de saúde
Infelizmente, em 1958, o filho de Ann Cole Lowe, Arthur morreu em um acidente de carro. Isso teve um impacto negativo em seus negócios, pois seu filho era quem administrava os livros.

Nas próprias palavras de Ann, ela declarou: “Certa manhã, acordei devendo $ 10.000 a fornecedores e $ 12.800 de impostos atrasados” … “Amigos em Henri Bendel e Neiman-Marcus me emprestaram dinheiro para ficar aberta, mas os agentes da Receita Federal finalmente me fecharam pelo não pagamento de impostos. No meu limite, corri soluçando para a rua. “

Em 1962 ela foi forçada a fechar sua loja no Harlem. E durante o mesmo ano o glaucoma resultou na remoção de seu olho direito e uma catarata no olho esquerdo. Mas isso não diminuiu o desejo de Ann de continuar sua paixão por fazer lindos vestidos para seus clientes ricos desfrutarem. Para baixo, mas não para fora, como compartilhado anteriormente,

em 1968, ela abriu uma segunda loja na Manhattans Madison Avenue chamada Ann Lowe’s Originals.
E nos quatro anos seguintes, Ann e sua irmã mais velha, Sallie Mathis, que foi descrita como uma “costureira especialista superior e costureira” continuaram a fazer vestidos lindos. Em 1972, aos 71 anos, Ann finalmente se aposentou. Ela faleceu 9 anos depois, em 1981.

Pensamentos finais

Mesmo que tenha demorado muitos anos após sua morte para receber amplo reconhecimento por suas realizações. Estou feliz por ter aprendido mais sobre sua vida e o impacto positivo que ela teve no mundo da moda.
Eu gostaria de ter sabido sobre ela quando visitei o MET no verão de 2018. No entanto, irei com certeza ver sua exposição na próxima vez que estiver no Museu Nacional Smithsonian de História e Cultura Afro-Americana .
Se você não conhecia Ann Cole Lowe, espero que tenha aprendido algo novo e tenha gostado da leitura. Certifique-se de voltar em breve para ler a Parte 6 da minha série de 12 partes sobre o desconhecido Black History Maker.